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Como as galinhas eram diferentes na Idade Média

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Um novo estudo com galinhas domésticas revelou que até o final da Idade Média elas eram muito diferentes das que vemos nas fazendas hoje.

Pesquisadores europeus analisaram o DNA de ossos de galinhas que viveram entre 200 e 2300 anos atrás, para ver como o animal mudou. Os resultados sugerem que algumas das características que associamos às galinhas domésticas modernas - como a pele amarelada - só se espalharam nos últimos 500 anos, muito mais recentemente do que se pensava.

“É um piscar de olhos de uma perspectiva evolucionária”, disse o co-autor Greger Larson, da Durham University, no Reino Unido. O artigo dos pesquisadores ‘Estabelecendo a validade dos genes de domesticação usando DNA de galinhas antigas’ pode ser encontrado emAnais da Academia Nacional de Ciências dos Estados Unidos da América.

O estudo faz parte de um campo maior de pesquisa que visa compreender quando, onde e como os humanos transformaram plantas e animais selvagens em plantações, animais de estimação e gado que conhecemos hoje.

Geralmente, quaisquer mutações que estão disseminadas em plantas e animais domésticos, mas ausentes em seus parentes selvagens, são consideradas como tendo um papel fundamental no processo, espalhando-se conforme as pessoas e seus rebanhos se moviam pelo mundo. Mas um número crescente de estudos de DNA antigo conta uma história diferente.

As galinhas descendem de um pássaro selvagem chamado Red Junglefowl, que os humanos começaram a criar cerca de 4.000 a 5.000 anos atrás no sul da Ásia. Para identificar as mudanças genéticas que transformaram este pássaro selvagem tímido nas galinhas que conhecemos hoje, os pesquisadores analisaram o DNA dos restos mortais de 81 galinhas recuperadas de uma dúzia de sítios arqueológicos em toda a Europa que datam de 200 a 2.300 anos de idade.

Os pesquisadores se concentraram em dois genes conhecidos por diferirem entre as galinhas domésticas e suas contrapartes selvagens: um gene associado à cor da pele amarela, chamado BCDO2, e um gene envolvido na produção do hormônio tireoidiano, chamado TSHR.

Embora a função exata do TSHR seja desconhecida, ela pode estar ligada à capacidade da galinha doméstica de botar ovos durante todo o ano - uma característica que os Red Junglefowl e outras aves selvagens não têm.

Quando a equipe comparou as sequências antigas e medievais com o DNA de galinhas modernas, apenas uma das galinhas antigas tinha a pele amarela tão comum nas galinhas de hoje, com o restante com pele branca. Da mesma forma, menos da metade das galinhas antigas e medievais tinha a versão do gene TSHR encontrada em todo o mundo nas galinhas modernas.

Os resultados sugerem que essas características só se espalharam nos últimos 500 anos - milhares de anos depois que surgiram as primeiras galinhas de galinheiro. “Só porque um traço de planta ou animal é comum hoje não significa que foi criado neles desde o início”, disse Larson.

“Isso demonstra que os animais de estimação e gado que conhecemos hoje - cães, galinhas, cavalos, vacas - são provavelmente radicalmente diferentes daqueles que nossos tataravós conheciam”, acrescentou. “Eles estão sujeitos ao capricho da fantasia e do controle humanos, [então] mudanças radicais em sua aparência podem ser alcançadas em poucas gerações”.


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