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Batalha do Somme, junho-novembro de 1916: Dia da Infâmia para o Exército Britânico

Batalha do Somme, junho-novembro de 1916: Dia da Infâmia para o Exército Britânico


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Batalha do Somme, junho-novembro de 1916

A Batalha pelo Somme tem um lugar único na história militar britânica. Haig estava no meio dos preparativos para uma ofensiva britânica, mas ficou sob forte pressão para montar um ataque devido ao compromisso francês com a Batalha de Verdun, uma cidade que ocupava um lugar importante na psique da nação e que os alemães atacaram em fevereiro de 1916 Qualquer ofensiva aliada teria, portanto, de ser realizada principalmente pelos britânicos. Haig foi, portanto, forçado a empreender uma ofensiva perto de onde as linhas britânicas e francesas se encontravam, perto de Bray-sur-Somme na Picardia, embora ele tivesse preferido atacar mais ao norte e ter tido mais tempo para preparar seu novo exército. O campo de batalha foi dividido ao meio pela estrada Albert - Bapaume e pelo rio Somme, e era uma série de linhas suaves de cristas de giz nas quais os alemães cavaram uma série de fortificações bem preparadas. O plano de Haig previa que o Quarto Exército de Rawlinson conseguisse um avanço no centro (no processo de captura da crista de Pozières), após o qual o Exército de Reserva de Gough (mais tarde renomeado como Quinto Exército), que incluía cavalaria, exploraria, aumentaria as defesas alemãs e capturar Bapaume. O Terceiro Exército de Allenby empreenderia um ataque diversivo a Gommecourt, que ficava ao norte.

O massivo bombardeio preparatório, com o objetivo de destruir as defesas alemãs, começou em 24 de junho de 1916 às 06h00. Mais de 1,7 milhão de projéteis foram disparados, mas uma grande proporção, cerca de 30%, não explodiu, pois o Ministério das Munições abandonou qualquer aparência de controle de qualidade para ser capaz de produzir as quantidades necessárias a tempo. Empresas de construção de túneis cavaram câmaras escavadas sob os principais pontos-fortes alemães e as encheram de explosivos. O bombardeio começou no Dia 'U' e deveria continuar até o Dia 'Z', que foi em 29 de junho de 1916, mas as fortes chuvas causaram a aproximação das estradas, trincheiras e crateras em terra de Ninguém muito lamacenta e então o ataque foi adiado até 1 de julho. Logo após o amanhecer de 1º de julho, a primeira onda britânica saiu de suas trincheiras e começou a se mover em direção à linha de frente alemã. Ao fazê-lo, dezessete enormes minas foram detonadas e a barragem avançou. A infantaria seguiu atrás e embora houvesse ganhos locais no primeiro dia - a 36ª Divisão do Ulster teve algum sucesso perto de Thiepval e Montauban foi tomada - geralmente as coisas pareciam sombrias. Os britânicos sofreram 57.470 baixas (19.240 mortos e 2.152 desaparecidos), uma experiência sem precedentes para o exército britânico. Cerca de trinta e dois batalhões perderam mais de 500 homens - vinte eram do "Novo Exército" de Kitchener, muitos sendo batalhões de "Pals", grupos de homens que se uniram. Sete divisões do 'Novo Exército' atacaram, ao lado de três divisões Territoriais e quatro divisões regulares do Exército. O ataque francês à direita da linha britânica foi menor do que o planejado originalmente, já que as tropas tiveram que ser desviadas para o combate em torno de Verdun, mas seu ataque foi relativamente bem-sucedido e a preponderância de armas pesadas no setor francês também ajudou as forças britânicas adjacentes para eles.

Por mais espantosas que tenham sido as baixas no primeiro dia, elas tendem a obscurecer a imagem de toda a campanha. O Exército Britânico sofreu, ao longo de toda a campanha de 142 dias, cerca de 415.000 baixas, o que equivale a cerca de 3.000 por dia. Portanto, a taxa de vítimas no dia 1º de julho deve ser vista como uma anomalia histórica. A imagem de baixas britânicas desproporcionais também pode ser vista em comparação com as baixas para os alemães - talvez até 650.000, e assim pode ser considerado um dia de batalha anormal e não representativo de 1916 e até mesmo da guerra como um todo. A campanha de Somme envolveu cerca de doze batalhas separadas e finalmente chegou ao fim em 18 de novembro, quando a 51ª Divisão das Terras Altas tomou Beaumont Hamel, que de fato tinha sido um objetivo para o primeiro dia. Após o revés inicial do primeiro dia, o Quinto Exército de Gough assumiu a tarefa de atacar Pozières no norte, enquanto o Quarto Exército de Rawlinson se concentrou em proteger uma série de cordilheiras na área de Mametz-Montauban. A 38ª Divisão (galesa) sofreu pesadas baixas em Mametz Woods e os combates até 13 de julho custaram ao Quarto Exército cerca de 25.000 baixas. Em 14 de julho, Longueval e Bazentin sofreram um ataque noturno bem coordenado que conseguiu abrir uma lacuna na segunda linha alemã. No entanto, Delville Wood demorou mais para subjugar e reforços alemães chegaram para preencher a lacuna entre High Wood e Delville Wood e permaneceram lá pelo resto do verão. Em 15 de setembro de 1916, os tanques fizeram sua primeira aparição na guerra e apoiaram o ataque a Flers-Courcelette que levou ao desmembramento da terceira linha alemã e à captura de High Wood. Embora 1º de julho não tivesse visto o avanço alcançado como previsto, em meados de novembro, Haig poderia reivindicar uma espécie de vitória. O território foi tomado; os alemães foram empurrados para trás e maltratados. Um oficial descreveu o Somme como a "sepultura lamacenta do exército de campo alemão", mas deve-se lembrar que os franceses também lutaram no Somme com onze divisões e sofreram 200.000 baixas.

A batalha permaneceu profundamente controversa desde então. Alguns argumentaram que o Exército Britânico emergiu do derramamento de sangue no Somme como uma máquina mais bem treinada do que quando começou e que erros foram cometidos em ambos os lados, já que muitos contra-ataques alemães foram repelidos de forma sangrenta, assim como os ataques britânicos falharam com grande número de baixas . Infelizmente Haig e Rawlinson tinham conceitos fundamentalmente diferentes sobre como a batalha deveria ter sido travada - o último tinha em mente uma série de ataques mais modestos de 'mordida e segure' e não tinha nenhuma confiança real em relação ao avanço que esperava alcançar. Ao dizer isso, o Quarto Exército mostrou pouca inclinação para "morder", já que muitos dos mesmos objetivos foram atacados repetidamente com pouca originalidade por trás de uma barragem muito leve.

Do lado britânico, a batalha foi posteriormente subdividida em uma série de batalhas menores que foram usadas para honras de batalha e propósitos semelhantes:

Batalha de Albert, 1-13 de julho de 1916
Batalha de Bazentine Ridge, 14 de julho a 17 de julho de 1916
Batalha de Delville Wood, 15 de julho a 3 de setembro de 1916
Batalha de Fromelles, 19-20 de julho de 1916
Batalha de Pozières Ridge, 23 de julho a 3 de setembro de 1916
Batalha de Guillemont, 3-6 de setembro de 1916
Batalha de Ginchy, 9 de setembro de 1916
Batalha de Flers-Courcelette, 15-22 de setembro de 1916
Batalha de Morval, 25-28 de setembro de 1916
Batalha de Thiepval Ridge, 26-30 de setembro de 1916
Batalha das cordilheiras de Transloy, 1-20 de outubro de 1916
Batalha de Ancre Heights, 1 de outubro a 11 de novembro de 1916
Batalha do Ancre, 13-19 de novembro de 1916

Livros sobre a Primeira Guerra Mundial | Índice de assuntos: Primeira Guerra Mundial

Bibliografia

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Battle of the Somme Footage (1916)

A Batalha do Somme foi uma das batalhas mais sangrentas da Primeira Guerra Mundial e, na verdade, de todos os tempos. Foi a maior batalha da Primeira Guerra Mundial. Também foi uma das mais longas, durando de julho a novembro de 1916. Mais de um milhão foram mortos e feridos, dos dois lados.

Em dezembro de 1915, os britânicos e franceses planejaram atacar os alemães e expulsá-los da França. Os alemães foram posicionados ao longo do Somme, um rio no norte da França.

As tropas britânicas que lutaram em Somme eram formadas por soldados que se alistaram no exército antes do início da guerra e voluntários. O primeiro dia da batalha, 1º de julho, foi considerado o pior dia da história do Exército Britânico. Naquele único dia, 100.000 homens atacaram. Ele sofreu 60.000 baixas, principalmente entre Albert – Bapaume e Gommecourt. Apenas algumas tropas britânicas conseguiram alcançar a linha alemã. Na verdade, os Aliados só conseguiram avançar seis milhas no território controlado pelos alemães. Por menor que fosse, era ainda mais terreno do que o que havia sido conquistado desde a Batalha do Marnes em setembro de 1914. Os franceses e os britânicos não teriam coragem de lançar um grande ataque novamente até janeiro de 1917. Isso teve mais sucesso, embora tenha sido até 1918 que os Aliados começaram a fazer os alemães recuarem.

Os tanques foram usados ​​pela primeira vez na Batalha do Somme, e o poder aéreo também desempenhou um papel importante.

A filmagem do vídeo mostra soldados & # 8216 subindo por cima & # 8217, saindo de suas trincheiras em uma saraivada de fogo de rifles, artilharia e metralhadoras. O Somme tem sido um símbolo do horror e da inutilidade da guerra desde então.


Não se esqueça do Somme: o dia mais sangrento da história militar britânica

Os comandantes foram duramente criticados pelos combates ao longo da Batalha do Somme, que resultou em terríveis baixas, mas com pouco valor militar.

Aqui está o que você precisa lembrar: Os quatro meses de combates horríveis que se seguiram foram lembrados como um dos combates militares mais sangrentos da história. A Batalha do Somme, travada de 1º de julho a 1º de novembro de 1916, resultou em mais de 1,2 milhão de homens mortos, feridos ou capturados. No dia de abertura da ofensiva, o Exército Britânico perdeu 60.000 homens, tornando o dia 1º de julho de 1916 o mais sangrento da história militar britânica.

Em fevereiro de 1916, os líderes militares aliados se reuniram em Chantilly, na região da Picardia, na França, para discutir uma grande estratégia quando a Primeira Guerra Mundial entrou em seu segundo ano completo. Os comandantes britânicos e franceses concordaram em empreender uma ofensiva conjunta contra os alemães no oeste, e a área do rio Somme no norte da França foi escolhida.

Enquanto isso, o alto comando alemão desencadeou uma ofensiva própria, atacando com força as posições francesas que cercavam a cidade de Verdun mais a leste. Os franceses foram obrigados a comprometer um número cada vez maior de tropas na terrível luta em Verdun, e a planejada ofensiva de Somme tornou-se, em grande parte, um assunto britânico. O caráter da ofensiva também mudou. O sucesso no Somme provavelmente forçaria os alemães a desviar as tropas de Verdun, aliviando a pressão sobre os sitiados franceses.

Quatro meses de luta violenta

Os quatro meses de combates horríveis que se seguiram foram lembrados como um dos combates militares mais sangrentos da história. A Batalha do Somme, travada de 1º de julho a 1º de novembro de 1916, resultou em mais de 1,2 milhão de homens mortos, feridos ou capturados. No dia de abertura da ofensiva, o Exército Britânico perdeu 60.000 homens, tornando o dia 1º de julho de 1916 o mais sangrento da história militar britânica. Não havia nenhum objetivo estratégico principal claramente identificado com a ofensiva de Somme. Os comandantes aliados, incluindo o General Douglas Haig, comandante da Força Expedicionária Britânica, e o Marechal de Campo Joseph Joffre da França, esperavam romper as linhas defensivas alemãs e explorar a lacuna resultante com a cavalaria.

Os alemães, no entanto, construíram defesas em profundidade com bunkers que às vezes ficavam 30 pés abaixo do solo, posições de metralhadora com campos de fogo interligados e emaranhados de arame farpado que retardavam a infantaria de ataque e os encaminhavam para zonas de matança que cobravam um grande pedágio. Antes do Somme, Haig comentou que não acreditava que a metralhadora mudaria a conduta das operações modernas no campo de batalha, e o pensamento militar anacrônico dos comandantes aliados lhes custou caro.

Como um prelúdio para os ataques iniciais da infantaria, a artilharia aliada atacou as posições alemãs por uma semana, disparando mais de 350.000 projéteis e levando um oficial britânico a dizer às suas tropas: “Vocês nem precisarão de armas quando terminarmos. Você vai conseguir andar até lá e tomar o chão. Todos os alemães estarão mortos. ”

Mais de 1 milhão de vítimas

Pelo contrário, quando a barragem preparatória final foi levantada, muitas das posições alemãs permaneceram intactas. Os soldados inimigos deixaram seus bunkers à prova de bombas e tomaram suas posições, atacando a infantaria aliada com fogo concentrado. Atacando em Beaumont Hamel, o regimento canadense de Newfoundland, ligado a uma divisão britânica, perdeu 324 mortos e 386 feridos de um complemento de 801 soldados em apenas meia hora. Posteriormente, surgiu um impasse, pontuado por semanas de ataques e contra-ataques caros. As baixas estimadas incluem mais de 600.000 soldados alemães, 420.000 britânicos e 200.000 franceses.

Haig foi criticado por várias vezes ordenar que a infantaria britânica avance em ataques frontais contra as metralhadoras alemãs e por prolongar a agonia estendendo a ofensiva obviamente paralisada até o outono de 1916. Quando a ofensiva de Somme foi cancelada, a penetração mais profunda dos Aliados ao longo do A frente de 30 milhas era de apenas 11 milhas.


Suecos em Somme, 1º de julho de 1916

Eu li alguns jornais digitais outro dia e encontrei algumas coisas interessantes relacionadas à Suécia e à Primeira Guerra Mundial.

Eu vi a pequena nota sobre um capitão das Forças Expedicionárias Britânicas, que foi morto em ação durante o primeiro dia da Batalha do Somme na Frente Ocidental.

O Capitão era o sueco nascido em Londres, de pais suecos, Gustaf Oscar Roos.

Também é interessante ler sobre seu irmão. Você pode encontrar mais informações sobre seu irmão George Roos-Keppel no link abaixo:

Abaixo você encontra um texto sobre Gustaf Oscar Roos, que descreve sua história de um jovem, como ele ganhou experiência na Guerra dos Bôeres na África do Sul, sobre seus prêmios e quando mais tarde se juntou ao BEF para lutar na Frente Ocidental.

O Capitão Roos era o filho mais novo do Sr. Gustaf Roos, de Queen’s Gate Terrace. Ele foi admitido em 1882, tornou-se Queen's Scholar em 1883. Em 1887 deixou a escola e foi admitido no Balliol College Oxford, onde teve uma primeira aula em jurisprudência em 1891. Como estudante de direito em Londres, ele teve um papel muito ativo em organização e administração de clubes de meninos trabalhadores no East End, administrados como um empreendimento de caridade. Ele se tornou um advogado e muitas vezes trabalhou como "Solicitador do Pobre Homem" em Toynbee Hall. Na Guerra dos Bôeres, juntou-se à Infantaria Montada de Thorneycroft. Ele foi ferido duas vezes, gravemente na Batalha de Spion Kop em 1900, e obteve a Medalha do Rei e a Medalha da Rainha com seis fechos. Ele então permaneceu em Joanesburgo, exercendo novamente a advocacia.

O elisabetano registra que:

Ele veio para a Inglaterra para a guerra e, embora a princípio recusasse uma comissão com base em sua idade, obtevepor sua importunação. Ele tinha energia ilimitada e grande capacidade, e era o mais altruísta dos homens. Ele viveu, como morreu, para o bem dos outros.

Ele foi morto em combate perto de Serre na Batalha de Somme em 1 ° de julho de 1916. 'A' Companhia do 14º Batalhão do Regimento York e Lancaster estava sob seu comando e recebeu ordem de prosseguir em arquivo através da 'Terra de Ninguém' em direção aos alemães trincheiras. Um relatório posterior sugere que Roos conseguiu entrar em uma trincheira alemã, mas foi imediatamente ferido, capturado pelos soldados alemães e levado para um hospital próximo, instalado em uma igreja, onde morreu devido aos ferimentos.

Ele foi inicialmente enterrado no Cemitério Comunal de Fremicourt pelas forças alemãs em 1916. Seu corpo foi exumado em 26 de junho de 1924 para ser enterrado novamente em um Cemitério de Túmulos de Guerra da Comunidade Britânica. Ele foi descrito como "um homem bem desenvolvido com cabelo ruivo e cerca de 5 pés 9 ou 10 polegadas de altura, ambas as pernas quebradas, corpo muito esmagado.

Fonte: http://firstworldwar.westminster.org.uk

Retirado de & # 8220Conta de parte tomada pelo 14º (S) Bn. York e Lanc Rgt. No ataque a Serre. 1º de julho de 1916.

As seguintes foram vítimas sofridas por este Batalhão durante essas operações:

Morto - Tenente. Fordike, 2 / Ten. Hirst

Desaparecido - Capitão Ross, Capitão Houston, Tenente. Fairley, Tenente. Anderson

Ferido - Tenente. Lowinsky, 2 / Lieut. Forte. 2 / Lieut. Holmes, 2 / Ten. Kell

O capitão Roos mencionado acima é considerado o capitão Roos.

Fonte: https://www.greatwarforum.org/

Ele está hoje enterrado neste cemitério:

  • Fonte: http://firstworldwar.westminster.org.uk

The Somme: uma terrível curva de aprendizado

Gary Sheffield, professor de estudos de guerra da Universidade de Birmingham, explica o que os generais britânicos aprenderam com o banho de sangue que foi a batalha de Somme em 1916.

Esta competição está encerrada

Publicado: 1º de julho de 2006 às 10h52

Hoje, a parte norte do campo de batalha de Somme é dominada pelo enorme Memorial aos Desaparecidos em Thiepval. Aqui estão inscritos os nomes de 72.085 soldados da Força Expedicionária Britânica (BEF) que foram mortos, mas não têm tumba conhecida. Antes da Primeira Guerra Mundial, havia um castelo e uma aldeia aqui, mas no verão de 1916 tornou-se o local de uma batalha amarga que durou quase três meses. Localizado na primeira posição alemã, o Thiepval Memorial oferece um testemunho mudo do desastroso primeiro dia do Somme, um dia que se tornou sinônimo de incompetência militar. Ainda a uma curta distância, no local do castelo está outro memorial, um obelisco em um pedestal. Isso comemora a 18ª Divisão (Leste), que finalmente capturou Thiepval em 26–27 de setembro de 1916: uma operação que demonstrou o quanto o BEF havia aprendido com os combates no Somme.

Enfrentando um inimigo de primeira classe

O exército que foi comprometido com a batalha em julho de 1916 era composto em grande parte por voluntários verdes do tempo de guerra, entusiasmados, mas mal treinados. A experiência pré-guerra do exército e de seus comandantes em pequenas guerras coloniais - mesmo em um conflito relativamente grande como a Guerra da África do Sul (1899–1902) - não foi uma boa preparação para a Frente Ocidental. Enfrentar um conflito de alta intensidade contra um inimigo de primeira classe como o exército alemão exigiu muito dos soldados de todas as categorias, e 1915 foi um ano doloroso de tentativas e erros. A situação foi agravada pelo fato de que o exército britânico estava simultaneamente se expandindo, e a condução da guerra estava passando por mudanças tão profundas que os historiadores a rotularam de “Revolução nos Assuntos Militares”.

Dois anos depois, as coisas eram muito diferentes. Nos “Cem Dias” que começaram com a batalha de Amiens de 8 de agosto de 1918, descrito pelo comandante alemão Ludendorff como o “Dia Negro do Exército Alemão”, o BEF (incluindo as tropas do Domínio) assumiu a liderança na vitória de um militar decisivo vitória. Nos últimos anos, os historiadores têm debatido a extensão, natureza e velocidade da curva de aprendizado do BEF.

Alguns, como a equipe de Robin Prior e Trevor Wilson, são mais cautelosos em sua avaliação do que outros, como Peter Simkins e este escritor. Na realidade, não houve uma curva de aprendizado, mas várias. Por exemplo, pode-se argumentar que a mudança nas táticas de infantaria no Somme ultrapassou a absorção e aplicação de lições por comandantes seniores. Além disso, algumas unidades militares foram mais eficazes na identificação e internalização de lições do que outras e, uma vez reconhecidas, as lições nem sempre foram aplicadas de forma consistente. Por tudo isso, há evidências convincentes de que a curva de aprendizado do BEF foi real, embora desigual.

O que aconteceu em Thiepval em 1º de julho de 1916 foi típico daquele dia terrível. Uma formação de voluntários do exército de Kitchener, 32ª Divisão, recebeu a tarefa formidável de capturar Thiepval Spur, uma das posições mais difíceis na frente de Somme. Os engenheiros alemães converteram metodicamente uma vila de cerca de 100 casas em pontos fortes. Perto estava o Reduto de Leipzig, uma obra defensiva a partir da qual metralhadoras podiam disparar contra a Terra de Ninguém, e havia outros redutos nos flancos e na retaguarda das posições alemãs. Ambos os exércitos reconheceram o planalto Thiepval pelo que era - o terreno dominante que precisava ser tomado para que o ataque britânico pudesse progredir.

Às 7h30 o ataque começou. Os homens da 96ª Brigada da 32ª Divisão escalaram para fora de suas trincheiras e foram varridos por talvez 30 metralhadoras da aldeia Thiepval. Foi um massacre. Três batalhões de voluntários do norte da Inglaterra, 1º e 2º Salford Pals e os Comerciais de Tyneside, puderam fazer pouco progresso, embora grupos isolados tenham chegado à aldeia Thiepval. O pior estava por vir: relatos de que a vila havia caído para a 32ª Divisão fizeram com que a Artilharia Real parasse de atirar neste alvo.

O ataque da 97ª Brigada ao Reduto de Leipzig teve um desempenho bastante melhor. O Brigadeiro-General JB Jardine, valendo-se de sua experiência de observação da luta na Guerra Russo-Japonesa 11 anos antes, ordenou que seus homens saíssem de suas trincheiras enquanto a artilharia britânica ainda golpeava as posições alemãs.

Os Comerciais de Glasgow chegaram a 30 ou 40 jardas da linha de frente alemã. Quando a barragem levantou, a infantaria foi capaz de avançar e entrar na trincheira alemã antes que os defensores pudessem responder adequadamente. O Reduto de Leipzig foi tomado e mantido, mas o peso do fogo era tal que a 32ª Divisão não conseguiu avançar. O fato de que dentro da mesma divisão uma brigada usou táticas eficazes enquanto outra não é uma boa indicação da natureza de acerto e erro do processo de aprendizagem do exército britânico em meados de 1916.

Em 1o de julho de 1916, o exército britânico tinha poucos canhões pesados ​​para a tarefa que lhe foi atribuída - a de destruir as posições inimigas. Além disso, as armas disponíveis receberam muitos alvos para bombardear, reduzindo catastroficamente a concentração do poder de fogo. Além disso, as táticas de infantaria eram frequentemente rudes. Mas mesmo em meio ao desastre, havia sinais de esperança, de algumas unidades usando métodos que funcionaram.

Uma das formações à direita da linha britânica foi a 18ª Divisão. Seu comandante, o major-general Maxse, tinha a reputação de um dos melhores treinadores do exército britânico e, antes da batalha, seus homens haviam ensaiado exaustivamente o ataque. A artilharia disparou uma barragem rasteira, pela qual uma cortina de projéteis se moveu firmemente à frente da infantaria, e isso ajudou a 18ª Divisão a tomar todos os seus objetivos. Duas semanas depois, capturou Trônes Wood e, em setembro, os homens de Maxse atacaram Thiepval. Em uma dura ação de três dias, este bastião alemão finalmente caiu nas mãos dos britânicos.

Em seu relatório pós-ação, Maxse declarou: "Com tempo suficiente para preparar um ataque a uma crença de que uma divisão bem treinada pode capturar quase qualquer fortaleza‘ inexpugnável ’, e esta doutrina foi ensinada à 18ª Divisão". Maxse trouxe um oficial sênior para dar uma palestra sobre “experiências recentes de combate nesta frente”. O tanque foi incorporado ao plano de batalha. Maxse limitou os objetivos a serem capturados e atacou às 12h35, e não pela manhã, de modo a minimizar as horas em que seus homens, tendo capturado as trincheiras alemãs, poderiam ser bombardeados à luz do dia.

Um oficial da 18ª Divisão escreveu que “todos estavam cheios de confiança. As tropas foram treinadas para as formações de ataque minuciosas que haviam sido praticadas até que se pudesse esperar que o avanço avançaria até seu objetivo final como um movimento de perfuração, quaisquer que fossem os obstáculos ou baixas. Também se sabia que a preparação da artilharia tinha sido fantástica ”. Em suma, Thiepval foi um excelente exemplo da curva de aprendizado em ação, mas estava longe de ser o único.

As lições erradas aprendidas

Os alemães também aprenderam lições com o Somme e outras batalhas. Eles se afastaram da defesa de trincheiras lineares para um sistema muito mais solto e flexível de defesa de pontos fortes e uso de reservas na função de contra-ataque. Eles abandonaram sua política de contra-atacar automaticamente todos os ganhos dos Aliados. Mas, no final das contas, eles aprenderam uma lição errada. Ao concentrar recursos em um número relativamente pequeno de unidades de “tempestade” de elite, eles reduziram a qualidade geral de seu exército. No longo prazo, essa política se revelou desastrosa.

Durante o inverno de 1916-17, as lições do Somme foram coletadas e analisadas pelos britânicos e formaram a base de dois importantes manuais táticos publicados em fevereiro de 1917. Em abril de 1917, quando travou sua próxima grande batalha, o BEF foi um uma força muito mais eficaz do que nove meses antes. No primeiro dia em Arras, as divisões britânicas avançaram 3½ milhas e as tropas canadenses e britânicas tomaram o terreno vital de Vimy Ridge. Havia um longo caminho a percorrer, mas o BEF continuou a aprender e aplicar as lições duramente conquistadas em batalhas como Passchendaele e, no verão de 1918, havia atingido o pico de eficiência. Não é ir longe demais dizer que as lições do Somme lançaram as bases para a extraordinária série de vitórias dos Cem Dias que levaram a guerra a uma conclusão bem-sucedida.

O Somme no contexto

A Batalha do Somme foi travada de 1 de julho a 18 de novembro de 1916 nas margens do rio de mesmo nome, entre as cidades francesas de Albert (no lado aliado das linhas) e Bapaume (no lado alemão). A batalha resultou do fracasso dos beligerantes em chegar a um acordo de paz, apesar do impasse militar na Frente Ocidental. Isso ocorreu principalmente porque os alemães não abririam mão do território que haviam capturado na França e na Bélgica, e os franceses não contemplariam uma paz sem que as tropas alemãs fossem primeiro expulsas de seu território nacional.

No final de 1915, foi decidido que os britânicos e franceses lançariam uma grande ofensiva na Frente Ocidental no verão seguinte, em combinação com ataques em outras frentes por seus aliados russos e italianos. No evento, o ataque alemão em Verdun em fevereiro de 1916 forçou os franceses a comprometerem forças para defender este setor chave, e foi o exército britânico, em vez dos franceses mais experientes, que deu a maior contribuição para a batalha.

As esperanças de um grande avanço no Somme esmaeceram após o fracasso da maioria dos ataques britânicos iniciais, e se tornou uma batalha desgastante na qual ambos os lados sofreram enormes baixas em lutas por lugares como Pozières, Thiepval e High Wood. No geral, o Somme causou mais danos aos alemães do que aos aliados e, apesar das pesadas perdas, o exército britânico emergiu da batalha como uma força de combate eficaz muito melhorada.

419,654: Vítimas britânicas durante a Batalha do Somme, julho a novembro de 1916

204,253: Vítimas francesas durante a Batalha do Somme, de julho a novembro de 1916

465.000 a 680.000: estimativas de baixas alemãs durante a Batalha do Somme, de julho a novembro de 1916

127,751: Soldados britânicos que morreram durante a Batalha do Somme, de julho a novembro de 1916

893: número médio por dia de soldados britânicos que morreram durante o Somme, de julho a novembro de 1916

100,000: número de cavalos exigidos pelo exército britânico para o primeiro estágio da ofensiva de Somme

74,000: número de cartuchos de munição disparados pelos defensores alemães de Serre em 1º de julho de 1916

7: número de milhas avançado pelos britânicos durante a Batalha do Somme, julho a novembro de 1916

1,000,000: número de cartuchos de munição disparados pela 100ª Companhia Britânica de Metralhadoras em 24 de agosto de 1916

42: o número de divisões alemãs desviado para o Somme em julho e agosto de 1916

Gary Sheffield é professor de Estudos de Guerra na Universidade de Wolverhampton.


O Somme em 65 imagens

A Batalha do Somme foi uma das batalhas mais famosas da Primeira Guerra Mundial e também uma das mais caras na vida humana. Em uma ofensiva que pretendia encerrar a guerra mais cedo, mais de um milhão de homens foram mortos ou feridos, de um total de mais de três milhões de combatentes.

As nações aliadas decidiram iniciar múltiplas ofensivas coordenadas contra a Quádrupla Aliança em 1916 para limitar a transferência de tropas para fortalecer as áreas de ataque. Esperava-se que usar seus recursos de uma só vez fosse mais afetivo do que atacar um por um.

A Grã-Bretanha e a França seriam parceiras na ofensiva de Somme.

Inicialmente, os franceses seriam a principal força no ataque, apoiados pelos britânicos. No entanto, antes que o Somme pudesse começar, os alemães lançaram um grande ataque em Verdun, fazendo com que os franceses enviassem tropas para Verdun, para se defender do ataque.

A Frente Ocidental mostrando a Batalha de Verdun e a Ofensiva de Somme.

A luta feroz em Verdun significava que os franceses precisavam urgentemente da Ofensiva de Somme.

Com os franceses agora amarrados em Verdun, os britânicos eram a força principal, com o apoio dos franceses. Em vez de um ataque total para devastar as forças alemãs, a Ofensiva de Somme serviria agora para aliviar a pressão sobre os franceses em Verdun, já que a Alemanha teria que desviar as tropas para o Somme e infligir o máximo de danos possível ao fazê-lo.

A batalha começou em 1º de julho de 1916 com a detonação da mina Lochnagar, que estava cheia de 30 toneladas de explosivos e praticamente vaporizou as posições alemãs acima. Alegadamente, a explosão foi ouvida de Londres.

Logo no primeiro dia os britânicos sofreram quase 60.000 baixas, das quais 19.240 foram mortas, devido ao ataque de uma área bem defendida em uma posição defensiva vantajosa. O número de mortos neste dia é o pior da história do Exército Britânico. Outros sucessos foram encontrados, porém, por britânicos e franceses, que esmagaram a oposição alemã em áreas e causaram retiradas.

A batalha durou até 18 de novembro de 1916, quando as forças britânicas e francesas avançaram 6 milhas em território anteriormente ocupado. Foi uma luta árdua, lamacenta, violenta e sangrenta, mas foi um sucesso.

As forças aliadas, especialmente as britânicas, sofreram perdas terríveis em troca da vitória, mas isso foi considerado aceitável na época. Os britânicos basicamente travaram uma guerra de desgaste contra a Alemanha, que não conseguiu substituir suas tropas tão rápido quanto as perdeu. Enquanto isso, a Grã-Bretanha tinha aliados como a França e a Rússia para apoiá-los.

O Somme também viu o primeiro uso de tanques, e usou fortemente o poder aéreo para dar uma vantagem estratégica.

Na época em que o Somme começou, os soldados britânicos eram fisicamente excelentes, mas eram inexperientes e mal treinados. Em contraste, os defensores alemães eram frequentemente bem treinados e altamente experientes. O Somme conseguiu drenar a Alemanha desses soldados endurecidos, dando ao mesmo tempo experiência às tropas aliadas. Também drenou recursos valiosos da Alemanha e reduziu severamente o moral nacional.

O Somme é considerado a batalha que marcou o início do fim da Primeira Guerra Mundial.

The badly shelled main road to Bapaume through Pozieres, showing a communication trench and broken trees

The steps leading down to a huge German underground shelter at Bernafay Wood, near Montauban. The picture gives a good idea of the size and depth of many German dugouts on the Somme

Troops of the Sherwood Foresters ()(Nottingham and Derbyshire) Regiment cooking their ‘Pork and Beans’ ration in dixies. Near St. Pierre Divion, November 1916.

Two soldiers of the 8th (Service) Battalion, North Staffordshire Regiment examine captured machine guns outside a badly damaged German dugout at Beaucourt-sur-Ancre.

Water butts at Ginchy. A British soldier using a shell case as a drinking cup. September 1916.

A 6 inch howitzer being hauled by manpower on caterpillar tracks through the mud near Pozieres. 1 September 1916

A derelict hansom cab found in Bazentin-le-Grand is renamed 󈧎 Downing Street’ and filled with grinning British soldiers.

A dump of 18 pounder shell cases used in the bomdardment of Fricourt. Extraordinary quantities of ammunition were used in successive bombardments.

A German trench occupied by British Soldiers near the Albert-Bapaume road at Ovillers-la-Boisselle, July 1916 during the Battle of the Somme.

A house with a shell hole right through it by a ruined church with an observation balloon visible high in the background. Horses are being watered in the foreground.

A Lewis light machine gun in action in a front line trench near Ovillers. Possibly troops of the Worcestershire Regiment of the 48th Division.

A long line of German prisoners being marched into Fricourt.

A New Zealand signaller sitting on the roof of his dugout using a field telephone.

A sentry in a trench. Eaucourt l’Abbaye. November 1916.

A sentry of the 10th Battalion, Gordon Highlanders at the junction of two trenches – Gourlay Trench and Gordon Alley. Martinpuich, 28 August 1916.

A trench running through the ruins of Hamel. November 1916.

A Wrecked German trench near Guillemont. September 1916.

Building dummy Tanks, Somme. September 1916

An 8-inch Mk V howitzer in action at Aveluy during the Battle of the Somme.

An abandoned German trench in Delville Wood near Longueval, Somme, France during the Battle of the Somme.

An empty Field gun Cartridge case dump. Fricourt Road, near Mealte, July 1916.

Barbed wire at Beaumont Hamel

Battle of Guillemont. 3-6 September 1916. Ruins of the railway station at Guillemont.

Battle of Guillemont. 3-6 September 1916. Site of Guillemont.

Battle of Morval. A makeshift grave in a shell-hole, marked by an inverted rifle driven into the ground near Combles.

British intelligence officers interrogating German prisoners at Fricourt.

British soldier helping a wounded German prisoner across open country. Ginchy, 25 September.

British soldier resting in the ruins in Morval. September 1916.

British soldier taking notes on a type of an unexploded German shell found near Mametz, 28 August 1916.

British soldiers at the old German Front Line, during World War I. In front of a mound and standing in a network of trenches are groups of soldiers, mostly smiling and laughing.

British soldiers on the improvised bridge (a fallen tree-trunk) across the Ancre, November 1916.

British troops awaiting orders to attack with Lewis machine guns and rifles, in reserve trenches surrounded by ruined landscape. Near Ginchy, 25 September 1916.

British troops drying their laundry on old German barbed wire in front of Mametz, September 1916.

British troops rifles inspected after being relieved from the front line. St Pierre Divion, November 1916.

British wounded receiving tea on their way back from the fighting line at 63rd Field Ambulance, Mametz Wood – Mametz road.

Conditions of the Somme.

Deserted trench filled with water. Near Hamel, November 1916.

Destroyed cloisters of Ypres Cathedral. November 1916.

Destroyed German trenches at Ovillers, looking towards Bapaume road, July 1916.

Drinking water stored in sandbagged sunken butts off the Albert-Pozieres road. August 1916.

Four Mark I tanks filling with petrol, Chimpanzee Valley, 15 September

French and British soldiers salvaging German rifles at St. Pierre-Divion, captured on 13th November 1916.

General view of the battlefield of Beaumont Hamel showing the blasted land

general view showing a stack of bombs and other stores which were left behind after the Germans were driven out of St Pierre-Divion by 39th Division on 13 November 1916.

German gun emplacement. Baulkes of timber form the overhead cover. Combles.

German pony who was found and adopted by troops of the King’s Royal Rifle Corps on the Western Front. Albert-Amiens road. September 1916.

Group of the Royal Garrison Artillery troops and 15 inch shells. The Albert-Amiens road, near Albert.

Hold Caterpillar Tractor sunk in the mud on the Guillemont-Martinpuich road in October 1916.

Improvised horse shelter. Near Bazentin, November 1916.

Interior of a German underground dugout complete with a brass bed at Fricourt. British troops were astonished at the comfort of German living conditions.

Interior of a Lochnagar mine crater at La Boisselle.

Lord Arthur Balfour (First Lord of the Admiralty until December 1916) has cotton wool put in his ears prior to seeing a 9.2-inch howitzer fired.

Mark I tank (D17) at Flers, 17th September 1916. Flers was taken on the 15th September with the aid of tanks.

Mark I tank, C.19 ‘Clan Leslie’, in the Chimpanzee Valley on 15 September 1916, the day tanks first went into action.

Men of the Royal Army Ordnance Corps on a dump of 2-inch trench mortar ammunition, Acheux, Somme, France.

Men of the Royal Garrison Artillery in Englebelmer Wood moving a 15-inch Howitzer shell by rolling it along a pair of rails.

Men resting in sleeping shelters dug into the side of a trench near Contalmaison.

Newly hollowed out shelters for the British reserves at Mametz.

oyful British troops in captured German dugouts at Mametz.

Photograph of British troops carrying 2 inch mortar bombs (‘Toffee Apples’) by hand, Acheux, Somme, France.

Royal Garrison Artillery gunners digging a position for a 15 inch howitzer at Englebelmer, 22 November 1916.

Scottish troops in the mine crater in High Wood. Sprung in the attack of the 1st Division on 3rd September 1916.

Soldiers surround a London coffee stall at Aveluy, November 1916.


Shot on the Somme: Extraordinary footage taken seconds before soldiers went over the top

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Sheltering in a sunken road near the French village of Beaumont Hamel on 1 July 1916, Captain Edmond McNaghten "Pongo" Dawson believed the first British thrust during the Battle of the Somme would be swift and decisive.

The German lines had been subjected to heavy bombardment for an entire week, and the Allies had the advantage of vastly superior numbers.

As the order came just after dawn to send the troops over the top, Captain Dawson was captured on film ushering his men, of the 1st Lancashire Fusiliers, along the trench. As commander of the company, he was one of the first on to the parapet. A few seconds later, he was also one of the first to be cut down by German machine-gun fire.

For decades, historians have argued over the veracity of the film shot that morning, the first day of the Battle of the Somme. Certainly, some scenes were re-enacted and filmed for propaganda purposes. But now, using a series of new scientific techniques, analysts have proved for the first time that most of the images are genuine, enabling them to identify many of the combatants and trace their surviving relatives.

One descendant who got to "meet" her grandfather, Captain Dawson, thanks to the documentary-makers was Anne Dawson.

The young captain, so fearlessly preparing to lead the advance - filmed that morning by the celebrated cinematographer Geoffrey Malins - miraculously survived the multiple gunshot wounds he sustained in the assault and was invalided back to Britain. He died in the mid-1960s, when Ms Dawson was still a small child.

"I knew that my grandfather had been injured at the Somme, but to actually, physically, see him there was amazing," said Ms Dawson, a former ITV newsreader and mother of two from Cheltenham, Gloucestershire.

"I was just fascinated to see him, and it was great for my daughters to be able to see their great-grandfather too. When he looks towards the camera, the family resemblance is incredible: he has a jawline and an expression on his face which look just like my father and my brother.

"I remember my grandfather as an avuncular, bald-headed man who sat me on his knee and played the harmonica. To see him so much younger and about to go into that horrible carnage was a very powerful experience. You can hear stories about relatives, but actually seeing him there made it absolutely real. It was very moving the hairs on the back of my neck stood up and for a brief moment I was in that picture with him."

The first day of the Battle of the Somme was the bloodiest 24 hours in the history of the British Empire. By the next morning, nearly 60,000 young men - a large number of them civilian volunteers - would be lying dead or wounded on the killing fields of north-western France.

The Allied forces were attempting to break through German lines along a 25-mile front - both north and south of the River Somme. But far from the swift, decisive master-stroke that most were expecting, the battle swiftly descended into a hideous war of attrition, fought in the stinking, blood-spattered trenches of the western front.

The carnage has gone down in historical infamy, not least because of Malins's shocking footage - arguably the first film of battle in British military history.

When Malins's footage was released in British cinemas the following month under the simple title The Battle of the Somme, it was a sensation. The images of soldiers going over the top and into no-man's land, advancing on German positions under heavy machine-gun fire,and carrying back mortally wounded comrades, was nothing short of the UK's first box-office smash. The film attracted a domestic audience of 20 million - a figure not matched until the release of Star Wars in 1977, and accounting for nearly half the entire population of wartime Britain.

Now, on the eve of the 90th anniversary of the Somme, a team of documentary-makers and historical experts, including specialists from the Imperial War Museum, National Army Museum and Scotland Yard, has for the first time subjected the film to critical scientific analysis.

The team used techniques ranging from satellite analysis of trench locations to professional lip-reading and the latest facial-recognition software to prove the genuine nature of nearly all the battle scenes in the film. They also identified at least one "fake" attack, edited together with the original footage, filmed in a shallow trench with soldiers wearing incorrect uniforms and equipment.

The investigators, whose work will be aired in a documentary on Five this coming Saturday, also managed to identify for the first time some of the British soldiers fighting and dying in the combat footage, the earliest example of such scenes being captured on film.

Among these was Captain Dawson, whose family previously had no idea that there was footage of him that crucial morning.

Andy Robertshaw of the National Army Museum in Chelsea, west London, said the work, to be broadcast in Battle of the Somme: The True Story, was a "significant" step towards a greater understanding of the iconic battle.

"These techniques give an amazing immediacy to the original footage - particularly with things like the lip-reading," said Mr Robertshaw. "It gives the Battle of the Somme a sense of reality - to go from grainy footage of vague people in a silent film to 'this is your grandfather nice to meet you'. This is pretty much the closest you can get to the First World War without a time machine."

The facial recognition software, more normally used by Scotland Yard to identify criminals, also came up with a positive match for another soldier in Malins's original footage. William Holland, who served with the Royal Engineers during the First Wold War, is seen carrying a wounded colleague towards the camera.

Private Holland's son, 78-year-old Maurice, joked: "It is my dad. He wasn't a hero though he was probably in a trench puffing on a Woodbine and somebody said: 'Can you carry this man?'"

Malins's original film tells a darker story. Shortly after this scene, a caption informs the audience that the injured man died just 20 minutes later.

Roger Smither, head of the film and video archive at the Imperial War Museum, which owns the copyright to The Battle of the Somme, said: "The film created a very, very big noise when it was first released in 1916, and there was a certain amount of discussion over its controversial nature.

"It gave people in Britain the feeling that they were sharing the experience of the soldiers actually on the front line, and had a major impact on the national consciousness at the time. This recent work extends that sense of recognition and identification, 90 years on."

Zero hour for the Battle of the Somme was 07:30 on 1 July 1916. At that moment, for entire battalions of young men like Captain Dawson, there was a brief and unsettling silence as the artillery shifted their aim on to the agreed line of targets.

Then, in the words of the poet John Masefield: "All along that old front line of the English there came a whistling and a crying. The men of the first wave climbed up the parapets, in tumult, darkness and the presence of death, and having done with all pleasant things, advanced across no-man's land to begin the Battle of the Somme."

The first day of the battle, codenamed Z-Day, was generally accepted to be the worst of them all, with some battalions suffering losses of more than 90 per cent.

The Battle of the Somme was supposed to be won by the Allies on that first day of July. It was partly thanks to this overconfidence that the generals allowed Malins access to the trenches. Instead, the battle lasted until November - long after the finished film had been screened at home. By the end of the offensive, there were more than one million casualties from both sides. After five months of bitter fighting, the Allies had advanced just five miles.

As horrific as the battle was for the British troops who suffered and died there, it cost hundreds of thousands of French and German lives as well. One German officer famously described the Somme as "the muddy grave of the German field army".

Among those to experience the horrors of the battle from within the trenches were a young JRR Tolkien, later to write the epic Lord of the Rings, the poets Robert Graves and Siegfried Sassoon, future British Prime Minister Anthony Eden - and an Austrian corporal named Adolf Hitler.

This month, a number of vivid letters and diary entries penned in the trenches on the first day of the battle were unearthed from the Imperial War Museum's collection and placed in a permanent online exhibition.

The originals of the letters and diaries are on show in an exhibition at the museum, alongside items from the battle including a revolver carried by Tolkien and a football kicked across no-man's land by one battalion as they advanced on Z-Day. Among other items on show is a draft of one of Graves's poems with alterations by Sassoon.

The 90th anniversary of the start of the Battle of the Somme will be officially marked on Saturday with a commemorative service in France, attended by the Prince of Wales and the Duchess of Cornwall, as well as 110-year-old Henry Allingham, the last surviving British veteran of the Somme.

'Battle of the Somme: The True Story' will be shown on Channel Five at 11.45am on Saturday


Attrition: August and September

By the start of August, Haig had accepted that the prospect of achieving a breakthrough was now unlikely the Germans had "recovered to a great extent from the disorganisation" of July. For the next six weeks, the British would engage in a series of small-scale actions in preparation for the next major push. On 29 August the German Chief of the General Staff, Erich Falkenhayn, was replaced by General Paul von Hindenburg, with General Erich Ludendorff as his deputy, but in effect the operational commander. The immediate effect of this change was the introduction of a new defensive doctrine. On 23 September the Germans began constructing the Siegfried Stellung, called the Hindenburg Line by the British.

On the Fourth Army's front, the struggle for High Wood, Delville Wood and the Switch Line dragged on. The boundary between the British and French armies lay southeast of Delville Wood, beyond the villages of Guillemont and Ginchy. Here the British line had not progressed significantly since the first day of the battle, and the two armies were in echelon, making progress impossible until the villages were captured. The first British effort to seize Guillemont on 8 August was a debacle. On 18 August, a larger effort began, involving three British corps as well as the French, but it took until 3 September before Guillemont was in British hands. Attention now turned to Ginchy, which was captured by the 16th (Irish) Division on 9 September. The French had also made progress, and once Ginchy fell, the two armies were linked near Combles.

The British now had an almost straight front line from near Mouquet Farm in the northwest to Combles in the southeast, providing a suitable jumping-off position for another large scale attack. In 1916, a straight front was considered necessary to enable the supporting artillery to lay down an effective creeping barrage behind which the infantry could advance.

This intermediate phase of the Battle of the Somme had been costly for the Fourth Army, despite there being no major offensive. Between 15 July and 14 September (the eve of the next battle), the Fourth Army made around 90 attacks of battalion strength or more with only four being general attacks across the length of the army's 5 miles of front. The result was 82,000 casualties and an advance of approximately 1,000 yards&mdasha performance even worse than 1 July.


Lead Up to the Battle of Somme

For a couple of months, the French had been suffering devastating losses at the Verdun battlefield, east of Paris. Seeing their dissatisfaction and frustration, the British decided to move in and aid the French. In 1915, allied commanders from the British and French armies met to discuss the strategies for the following year’s offensive astride at Verdun. At the end of the meeting, Douglas Haig and Henry Rawlinson commenced campaigns through the Kitchener’s Volunteer Army with posters of Lord Kitchener himself persuading the people to volunteer in the battle as a sign of patriotism.


The Bloodiest Battle In The Great War

PA Images/Getty Images British infantrymen on the march.

July 1, 1916, remains the single bloodiest day in the entire history of the British armed forces. It was the day that the battle of the Somme was launched by the Somme river in France from the combined forces of Britain and France.

The conflict began with a heavy pour of gunfire. Artillery rained on the Germans relentlessly until precisely 7:30 a.m. — the hour set for the Franco-British attack.

Then, the heavy guns shifted their ranges to fire further back into German territory and 100,000 men from General Lord Rawlinson’s Fourth Army went "over the top" of their trenches to cross the territory to the German front line, which they believed would surely be crushed by the week-long artillery barrage.

But the Germans, now seasoned in their defensive tactics, had dug in deep. Their lines were strengthened by underground bunkers that the allies believed would be crushed by the artillery, but many of the bunkers held and the Germans were ready to fight.

When the artillery changed targets and the infantry rush began, German machine gunners were still alive and ready to receive the attack.

While a few Franco-British units reached their objectives, particularly the more veteran French units, as a whole the army could not advance much and the units that did advance further found themselves isolated. The bloodiest day in British military history gained an extra three square miles of land for the allied forces.

Historians record that after the first day of the battle of the Somme, many British commanders were horrified by the losses and intended to abandon the attack. But Haig, with the impending destruction of the French army at Verdun in his mind, felt that the effort had to continue.

Britain could not win the war alone and the urgent pleas from Joffre and French Generals Petain and Nivelle who were mired in Verdun made it clear that France would be lost if the Germans were able to concentrate all their strength there.

By the end of the first day at Somme, 57,000 British soldiers had become casualties of war while 19,240 were dead — a shocking loss of nearly 60 percent of the attacking force.


The Battle of the Somme, also known as the Somme Offensive, was one of the largest battles of the First World War. Fought between July 1 and November 1, 1916 near the Somme River in France, it was also one of the bloodiest military battles in history. On the first day alone, the British suffered more than 57,000 casualties, and by the end of the campaign the Allies and Central Powers would lose more than 1.5 million men.

The Somme campaign in 1916 was the first great offensive of World War I for the British, and it produced a more critical British attitude toward the war. During and after the Somme, the British army started a real improvement in tactics. Also, the French attacked at the Somme and achieved greater advances on July 1 than the British did, with far fewer casualties.

But it is the losses that are most remembered. The first day of the Somme offensive, July 1, 1916, resulted in 57,470 British casualties, greater than the total combined British casualties in the Crimean, Boer, and Korean wars. In contrast, the French, with fewer divisions, suffered only around 2,000 casualties. By the time the offensive ended in November, the British had suffered around 420,000 casualties, and the French about 200,000. German casualty numbers are controversial, but may be about 465,000.

How did this happen? In early 1916, the French proposed a joint Franco-British offensive astride the river Somme. Because of Verdun, the British army assumed the major role of the Somme offensive. Hence, on July 1, 1916, the British army attacked north of the Somme with fourteen infantry divisions, while the French attacked astride and south of the Somme with five divisions. In defense, the German army deployed seven divisions. The British attack was planned by Douglas Haig and Henry Rawlinson, GOC Fourth Army. The two differed about the depth of the offensive and the length of the bombardment, so the adopted plan was an awkward mixture.

The artillery was the key to the offensive, but it did not have the ability to cut all the wire, destroy deep German trenches, knock out all enemy guns, or provide a useful barrage for the infantry attack. And at zero hour on July 1, the artillery shifted away from the German front trenches too quickly and left the infantry exposed. But the French, with Verdun experience, had much more heavy artillery and attacked in rushes, capturing more ground and suffering less.

After July 1, a long stalemate settled in, with the German army digging defenses faster than Allied attacks could take place. Despite small advances, the Somme became a bloody battle of attrition, and Haig has been criticized for prolonging the campaign into winter, especially for the last six weeks. The Somme was an expensive lesson in how not to mount effective attacks, but the German army was also weakened and in February retreated to new, and shorter, defensive lines.


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